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LE NEZ DE CLÉOPÂTRE

Sainte-Beuve et la philosophie de l’histoire
Michel Brix

160 p. / 18,00 €

ISBN : 9782916488134

« Le nez de Cléopâtre : s’il eût été plus court, toute la face de la terre aurait changé. » Cette pensée de Pascal, bien connue, sert à étayer la thèse selon laquelle les faits historiques dériveraient de causes fortuites et aléatoires : si Cléopâtre n’avait pas été aussi belle, Antoine aurait gardé sa clairvoyance, aurait vaincu à Actium (31 avant J.-C.), et « la face de la terre aurait changé ». Semblable conception de l’histoire, pourtant, n’est pas unanimement partagée : certains pensent, en effet, que l’issue de la bataille d’Actium, ou de n’importe quel affrontement majeur, n’a pas dépendu du comportement privé d’un homme, mais bien de lois supérieures qui règlent le déroulement des choses et où les humains n’entrent pour rien. Ces deux conceptions de l’histoire s’affrontent depuis la Renaissance, dans un débat retracé ici, qui tourne autour des mêmes questions essentielles : l’histoire est-elle le domaine du contingent et de l’irrationnel, ou le lieu du sens ? Les événements du passé devaient-ils arriver ou sont-ils advenus par hasard ? Faut-il en chercher les causes dans des principes indépendants de l’action des hommes et de leur libre-arbitre ? Le futur, voire la fin de l’histoire, sont-ils écrits ? L’humanité a-t-elle un Destin ? Historien lui-même (Port-Royal), Sainte-Beuve est maintes fois revenu sur ces questions : on ne pouvait trouver, dans ce parcours, meilleur guide que lui. Enfin, Michel Brix nous invite également à un surprenant voyage dans la littérature – non seulement française, mais aussi européenne.

Maître de recherches et professeur d’université, Michel Brix est spécialiste en littérature française et auteur d’une vingtaine d’ouvrages – essais et éditions – consacrés aux écrivains français des XVIII° et XIX° siècles.


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